Boeing 737 Max staat bijna jaar aan de grond…

Na twee dodelijke crashes, staat het toestel nog altijd aan de grond. Straks al bijna een jaar. De datum waarop het Boeing 737 Max weer mag vliegen, blijft maar opschuiven. TUI beschikt in Nederland en België over in totaal zeven Boeing 737 MAX 8’s, die aan de grond staan op Schiphol en Brussels Airport. De problemen met het toestel heeft de maatschappij al handenvol geld gekost.

Het Nieuwsblad van zondag 17 november 2019: “Voor Boeing is de Max een cruciaal toestel. Het moet het werkpaard bij uitstek worden van luchtvaartmaatschappijen wereldwijd die op zoek zijn naar efficiëntere toestellen om de groei van het passagiersverkeer aan te kunnen. Daar lijkt de Amerikaanse vliegtuigbouwer glansrijk in te slagen. Door het snel aandikkende orderboekje wordt de Max het snelst verkopende toestel uit Boeings geschiedenis.

De rest is geschiedenis. Amper een maand later crasht een 737 Max van Ethiopian Airlines. 149 mensen vonden de dood. De gelijkenissen met een andere crash, die van een Max van het Indonesische Lion Air in oktober vorig jaar met 189 doden, waren te treffend om toeval te zijn. Daarom zetten luchtvaartautoriteiten één na één het licht op rood. De Max moest aan de grond blijven.

Neus naar beneden

Intussen zijn er acht maanden verstreken, en nog steeds staan alle 737 Max-toestellen aan het tarmac gelijmd. Niemand had gedacht dat het zo lang zou duren. Ook Boeing niet. Het bedrijf werkte al een tijdje aan een update van het zogenaamde MCAS-systeem, dat verantwoordelijk wordt geacht voor de crashes.

De introductie van het MCAS­-systeem was een gevolg van Boeings ambitie om de Max zuiniger te maken. Daarom rustte Boeing het vliegtuig uit met efficiëntere motoren. Die zijn groter, waardoor ze niet passen onder de vleugels van de 737 met zijn lage landingsgestel. Dus werden ze meer naar voren en hoger op de vleugels geplaatst. Dat had gevolgen voor de aerodynamica van het vliegtuig. Het kreeg zo de neiging de neus omhoog te richten tijdens de vlucht. Het MCAS-systeem moest dat voorkomen, door de neus weer naar beneden te duwen.

Bij de crashes, oordeelden onderzoekers, kreeg het MCAS foute informatie binnen van een sensor die de stijgingshoek van het toestel detecteert. Het gevolg: het MCAS-systeem overcorrigeerde en duwde het vliegtuig in een fatale duikvlucht.

Hopeloos naïef

Aanvankelijk dacht Boeing dat het punt snel zou zijn opgelost met een update van het MCAS-systeem. Amper een maand na de grounding van de vliegtuigen wilde het die al voorleggen aan de Amerikaanse luchtvaartwaakhond FAA voor certificatie. Dat bleek hopeloos naïef: in april was de software-update helemaal niet klaar, en werd het proces meteen met enkele weken verlengd. (…)

Waakhond onder vuur

Terwijl de deadline om technische redenen almaar bleef schuiven, ging de storm niet liggen. Intussen kwam ook de Federal Aviation Administration (FAA), de Amerikaanse luchtvaartregulator die Boeing controleert, onder vuur te liggen. Een doorlichting toonde aan dat de FAA veel te afhankelijk was van Boeing om de veiligheid van het toestel te kunnen inschatten. De regulator zou wel op de hoogte zijn geweest van het bestaan van het MCAS-systeem, maar de brede implicaties van het systeem niet ten volle hebben begrepen. Daarbij werd ook een steen geworpen naar Boeing, dat de informatie “gefragmenteerd” heeft doorgespeeld. Daardoor, staat in het rapport, “was het moeilijk in te schatten wat de impact en implicaties van het systeem waren”. Ook werd de FAA niet op de hoogte gehouden over wijzigingen aan het MCAS-systeem gedurende de verdere ontwikkeling van het toestel. Wijzigingen waarbij het MCAS steeds agressiever en risicovoller werd.

Het rapport hekelde ook de verwevenheid tussen de FAA en Boeing. Berichten in Amerikaanse media alludeerden daar al eerder op. Zo kwam The New York Times in juli met een uitvoerig verhaal over hoe de FAA bepaalde controles aan de vliegtuigbouwer zelf overliet, en hoe de rest in handen was van onervaren mensen.”

Inmiddels staan 370 toestellen die Boeing al bouwde, nog steeds aan de grond. De hele zaak kostte de vliegtuigbouwer al bijna 10 miljard dollar. Pikant detail; de website van TUIfly België is zich van geen kwaad bewust… Ze plannen nog 70 bij te bestellen. Op de website kun je zonder te verpinken lezen: “Multifunctionele beeldschermen en gegevensrapportage en analyses in real time maken het mogelijk problemen te detecteren voor ze zich voordoen. De technologie maakt het de bemanning en technici mogelijk onderbrekingen van het vluchtschema en technische vertragingen tot een minimum te herleiden. Dankzij de hoge stiptheidsgraad maakt de 737 MAX het mogelijk de dienstverlening te verbeteren en draagt zo bij tot een fantastische klantbeleving.” Jammer van de 338‬ doden. Een goede passagier is een… passagier…